Los sistemas de gestión de contenidos son la plataforma sobre la cual se desarrollan casi todos los servicios y productos de información disponibles en internet. Más o menos generalistas, más o menos especializados, la arquitectura común que suelen ofrecer es la de un motor de código para implementar las funcionalidades necesarias, una base de datos para almacenar la información (generalmente de modelo relacional, como MySQL), y un repositorio básico para almacenar los documentos añadidos, como pdf, imágenes o video.

Las funcionalidades básicas de un CMS vienen dadas por su core o núcleo, el conjunto de prestaciones básicas que funcionan out the box. La manera en que es posible añadir más funcionalidades a los CMS es mediante la instalación de módulos o plugins, que incorporan prestaciones de todo tipo, desde aspectos de administración a cuestiones de organización de informacion, integración con otros servicios etc. Las funcionalidades acaban reflejándose en la interfaz que se ofrece al usuario, que es la capa de presentación que el CMS muestra al visitante o lector del mismo. La lógica de la división entre funcionalidad y contenido y capa de presentación es aplastante: basta con variar la presentación para ajustarla a los gustos de cada uno, sin necesidad de tocar para nada ni el contenido ni las prestaciones. Esta división explica por qué es posible ver tantas implementaciones de WordPress, Drupal o Joomla, con presentaciones visuales tan diversas.

Todas estas herramientas son software libre, luego cabe imaginar que los temas van a ser también de licencia y uso libre… pues depende. Como ya he escrito en otras entrades anteriores, una cosa es el software libre, y otra que no haya que pagar por los servicios de valor añadido. En todos los CMS hay una amplia variedad, centenares e incluso miles, de temas visuales que son de uso libre, pero también hay temas que son de pago. Los temas de pago suelen recibir el calificativo de Premium, lo que hace posible que el usuario sepa que se encuentra ante un producto privativo. Gran cantidad de empresas se ganan la vida tuneando la funcionalidad y el aspecto de los CMS, y es muy respetable (siempre y cuando no abusen de los precios, que se ve cada cosa…).

Si se opta por preferir un tema premium, cabe la posibilidad de adquirirlo, pagar el coste correspondiente, y a funcionar. Pero en realidad resultan una opción bastante más interesante los que se han dado en llamar Premium Theme Clubs. Se trata de empresas que ofrecen una variedad de temas, y a las cuales se contrata la utilización, las actualizaciones y el soporte, durante periodos generalmente anuales, de un conjunto más amplio de temas. Una reciente entrada de Smashing Magazine realiza una buena comparación entre varios de estos clubs, especializados en WordPress, pero también existen para Drupal o Joomla. Antes de negarse en redondo a gastar un euro, conviene saber que estos clubs suelen ofrecer libremente alguno de sus temas, y su calidad no suele desmerecer.

Los temas están empezando a ser más complejos de lo que podría parecer en un primer momento. El HTML 5 ha traído consigo una creciente complicación en el código de las páginas web, y ya han aparecido librerias de estilos CSS, llevando a una creciente especialización técnica del diseño web. Además, sobre muchos CMS se han implementado, a su vez, capas intermedias de theme frameworks, que actúan como intermediarios entre el CMS y el tema visual final (lo que se llama un child theme, o tema hijo), lo que añade un nuevo factor implementación y de administración. En cualquier caso, no debe olvidarse que el código de un tema incluye codigo fuente para interactuar con el CMS, y que, en consecuencia, debe entregarse con la misma licencia que el CMS. Traducción: si Drupal o WordPress tienen licencia GPL, los temas deben serlo también, y deben entregarte el código del mismo, sobre el cual puedes hacer las modificaciones que consideres oportunas.

Para saber más:

Addenda (01/05/2011):  algunos lectores me han preguntado por buscadores de temas libres para WordPress. Lo mejor es mirar una entrada de WP Candy, How to find WordPress themes, quickly and easy.